Ronald Elbers: ‘VSE nog steeds bewezen innovatief’

Het begon eind jaren negentig met de flowpacker, die razendsnel producten als ijsjes en koek inpakt. Daarna volgde de gebruiksvriendelijke terminal om machines te bedienen in een productielijn, het systeem om op een slimme manier de koordjes en labeltje aan piramidevormige theezakjes te bevestigen en een machine om razendsnel het etiket op blikjes en flesjes te drukken.

De rij innovaties van het in industriële automatisering gespecialiseerde VSE is schier eindeloos. ‘De terminal is nog steeds op de markt en een aantal andere innovaties zijn inmiddels tot wereldstandaard verheven’, zegt directeur Ronald Elbers die aan de wieg stond van alle vindingen die uit de koker komen van het Schoonhovense bedrijf.

Foto: Presentator Bert Kuisinga interviewt Ronald Elbers voor het RTL TV-programma 'De Succesfactor'. Daarin werd uitgebreid aandacht besteed aan VSE die kort daarvoor in de branche motion control winnaar was geworden van de Business Succes Award.

Piramidevormig theezakjes
Een van de eerste innovaties van VSE was een slim systeem om in een beweging piramidevormige theezakjes te vormen, ze te vullen, de koordjes en de labels te bevestigen. ‘En dat gaat met een enorme snelheid’, zegt Elbers. 'Toen wij de vraag kregen ging het om 15 machines die op een locatie volcontinu theezakjes vulden. Wij hebben het dan over maar liefst 3,23 miljoen zakjes per 24 uur. VSE werd er bij betrokken toen een langer koordje moest worden bevestigd. Dan blijft het label beter over de rand van de beker te hangen. Tijdens de productie moet het koordje daarvoor als het ware om het zakje worden gedrapeerd.’

De innovatie bestond uit het in één procesgang uitvoeren van meerdere handelingen, door de verschillende onderdelen te plaatsen op een ronddraaiende drum met verschillende snelheden. Dat is een continu proces, alle onderdelen moeten exact op elkaar zijn afgestemd en mogen niet verschuiven’, zegt Elbers. ‘Meerdere assen zijn daarvoor op basis van een wiskundige berekening geprogrammeerd en worden los van elkaar aangestuurd in lijn met de snelheid van de drum. Cruciaal daarbij is de positiebepaling: elk onderdeel moet op het juiste moment op de juiste plaats zijn. De hele machine was een grote innovatie’, zegt Elbers. Die komt voor rekening van de machinefabriek. Aan ons de vraag om te zorgen voor de complexe besturing. Dit is een specifiek onderdeel, maar wel voor 90 procent bepalend voor het optimaal functioneren van de machine.’

Deltarobot
Als ander voorbeeld noemt hij de ‘driearmige’ Deltarobot voor het automatisch verplaatsen van onder meer champignons en paprika’s. ‘Al in 2009 gooiden we daarmee hoge ogen,’ zegt Elbers. ‘We werden toen zesde in de MKB Innovatie Top 100’, weet hij nog. ‘Alhoewel het een bestaand principe was, hebben we aan de Deltarobot nog veel kunnen innoveren. Zo bedachten we bijvoorbeeld een aantal slimmigheden waardoor de robot lichter werd, goedkoper en een grotere reikwijdte kreeg. Door snellere processoren hebben we de synchronisatie van de positie en plaats van de armen sterk verbeterd. Daardoor kan de robot met het product meebewegen en bijvoorbeeld de paprika in een vloeiende beweging oppakken en verplaatsen. Behalve een lichtere en goedkopere robot was de absolute meerwaarde van de Deltarobot de vastere bewegingen en grotere bewegingsvrijheid. Daarmee bewijst de Deltarobot hoe vindingrijk VSE altijd is geweest, ook toen al.’

En nog steeds, vult hij zichzelf aan. ‘Een recente innovaties is Fledlight, een spin-off van VSE en gespecialiseerd in duurzame LED-verlichting’, zegt Elbers. ‘Door innovatieve, bewezen technieken slim te combineren, ontwikkelde het bedrijf als eerste een LED-armatuur dat daadwerkelijk duurzamer is. Een goed doordachte aansturing en warmtehuishouding resulteren in een opvallend lange levensduur’, legt hij uit. De volgende plannen zijn al volop in ontwikkeling. Hij is volop bezig met een hybride systeem om ook over langere afstanden elektrisch te kunnen varen.

Specialist in motion control
Swath Schlepp Marin, 28 June 2007, 20 knots, 145¡ waves, 3,5 m simuliertIndustriële automatisering is de basis van VSE; motion control het specifieke vakgebied waarmee het bedrijf de afgelopen 20 jaar naam maakte. ‘De essentie van motion control is het heel nauwkeurig afstemmen van positionering en snelheid. Wij zijn de absolute specialist op dit terrein en opereren daarvoor op het snijvlak van precisie en snelheid.’

Hij geeft desgevraagd het voorbeeld van een sleepwagen van 35 ton die een model van een schip door een waterbasis trekt in een maritiem onderzoeksinstituut (zie foto, red.). Door motion control werd het mogelijk om de enorme kolos binnen 10 seconde op de maximale snelheid van negen meter per seconde te brengen en daarna gecontroleerd tot stilstand te brengen.’

Mechanica vervangen
Bij motion control worden mechanische constructies, zoals tandwieloverbrengingen, curveschijven of nokkenschakelaars, vervangen door elektrische aandrijvingen met besturingssoftware. Daarmee kunnen zeer complexe bewegingen worden gerealiseerd, legt hij uit. ‘Dat heeft een groot voordeel. Tijdens de productie kunnen snel aanpassingen worden gedaan. Het vervangen van een tandwiel kost al gauw een paar uur, met motion control kan dat tijdens het proces. Behalve dat kunnen snelheid en beweging optimaal op elkaar worden afgestemd. Bij de flowpacker kan daardoor bijvoorbeeld in een beweging de verpakking op het juiste moment en plaats worden afgesneden met dezelfde snelheid als het product. De beitel die de verpakking snijdt, loopt daarvoor met het product mee. Afhankelijk van de lengte van het product kan daardoor de snelheid worden versneld of vertraagd.’

Die specifieke kennis van motion control en de 20 jaar ervaring die VSE daarmee heeft, waren voor veel bedrijven reden bij  het bedrijf aan te kloppen. ‘VSE wordt gevraagd mee te denken. Dat leidt tot verbeteringen, zoals de snelheid en nauwkeurigheid van machines en productielijnen. We passen daarvoor de software aan aan de specifieke eisen van klanten. Denk daarbij aan het kunnen produceren van kleinere series of sneller kunnen omstellen om de tijd tussen de productie van de batches te verkorten. Mede door de innovaties van VSE zijn klanten koploper in hun markt en daardoor concurrerend.’